為「嫦六」中繼通信 「鵲橋二號」衛星還有甚麼任務?

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  「嫦娥六號」月背挖土是中國航天2024年重頭戲,但大家不要忽略早一步出發的「鵲橋二號」中繼衛星,因為這顆衛星除了承擔「嫦娥六號」的通信中繼責任,還有更多重要任務.....

地球看不到月背 鵲橋二號發揮作用

第一代「鵲橋」是在西昌發射,而「鵲橋二號」將改在文昌發射。圖為「鵲橋」2018年5月21日發射升空。(網上圖片)

  月背挖土為甚麼必需中繼通信?

  月球自轉一周和繞地球公轉一圈的時間相同,所以從地球上永遠只能看到其正面,看不到背面。如果探測器著陸和工作地點是月球背面,它與地球通信便無法直接進行,必須要通過一個地球和月背都「看得到」的中繼點來完成。

  2019年1月,「嫦娥四號」成為人類首個著陸月背的探測器,並放出「玉兔二號」實地探索,它們與地球通信全靠一顆中繼衛星,它就是2018年5月發射的「鵲橋」(一號)。

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鵲橋二號大幅升級 設計壽命8年

「鵲橋二號」繞月飛行,與「鵲橋」的繞「L2點」飛行不同。(網上圖片)

  和「嫦娥」、「玉兔」一樣,「鵲橋」名字滿滿中國特色。傳說中,每年七夕會有飛鵲在銀河上架起橋樑,讓牛郎織女得以相見,此橋即為鵲橋。

  預計2024年5月升空的「嫦娥六號」要在月背挖土並帶返地球,期間它要與地球保持聯絡,也必須通過中繼衛星;為其服務的便是3月中旬升空的「鵲橋二號」。

  不是有「鵲橋」了嗎,為甚麼再要發射「鵲橋二號」?主要原因是「鵲橋」設計壽命是5年,已經超期服役了,需要「接班人」。

  「鵲橋二號」重量達到1,200公斤,幾乎是「鵲橋」(425公斤)的三倍;它的設計壽命亦比「前輩」更長,達到8年。

鵲橋二號攜兩小衛星 驗證月球導航

「鵲橋二號」攜同「天都一號」和「天都二號」兩顆小衛星;這兩顆小衛星命名源自安徽黃山主峰天都峰。(網上圖片)

  「鵲橋二號」個頭變大,是因為它除了要中繼通信,還要執行科學探測任務;它所攜帶的極紫外相機等3部設備,將使科學家對月球有更多了解,為後續任務打好基礎。

  「鵲橋二號」還攜同了兩顆小衛星,它們分別被命名為「天都一號」和「天都二號」,前者重61公斤,後者重15公斤,分別安裝Ka雙頻段一體化通信機、空間路由器等設備。

  兩顆子衛星隨「鵲橋二號」進入地月轉移軌道,然後擇機分離,再進入環月軌道編隊飛行,驗證月球通信和導航新技術。

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鵲橋二號助力建設月球南極科研站

「鵲橋二號」(小圖)和發射的長征八號火箭分別於2024年2月上旬和下旬運抵海南文昌航天發射場。(網上圖片)

  「鵲橋二號」也是在環月球軌道上運作的,這與「鵲橋」在「地月拉格朗日L2點」(「L2點」)軌道不同。「L2點」是地球和月球的其中一個引力平衡點,距月球最近有6.5萬公里,而「鵲橋二號」的運作軌道距月球最近只有300公里,工作效率更高。

  另外,「鵲橋二號」不單是為「嫦娥六號」月背挖土而發射,它亦會為運作中的「嫦娥四」,以及整個探月工程四期,包括未來的「嫦娥七號」、「嫦娥八號」服務;「嫦七」和「嫦八」將在月球南極地區著陸,一同構建中國月球南極科研站。

  「鵲橋二號」之後還會有「鵲橋三號」嗎?有,「鵲橋三號」任務將是驗證深空通信,適用範圍遠達金星、火星。

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