中國探月工程四期展開 向月球基地進發!

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  中國航天加快發展步伐,其中探月工程完成「繞、落、回」後,為建設「月球基地」作準備的第四期工程亦正式展開。這個踏入2022年後經常被傳媒提及的探月工程四期,到底有甚麼具體內容呢?

探月工程四期已於2021年底展開

  中國探月工程始於2004年,長遠分為「探」(無人探月)、「登」(載人登月)和「駐」(長久駐月)「三大步」。而目前仍在進行中的「探」,又分成多個小階段,率先執行是「繞、落、回」的「三小步」;它們也就是探月工程的一至三期。

  其中2007年起發射月球探測器嫦娥一號和二號,實現了環繞月球探測,就是「繞」。此後嫦娥三號、四號在月球軟着陸,並放出月球車到月面巡視,就是「巡」。2020年底至2021年初,嫦娥五號飛抵月球,採集和帶回約1.7公斤土壤,就是「回」。

由嫦娥五號帶回地球的月壤,令科學家可以對月球有最直觀研究,而探月工程四期也將有同類任務。(網上圖片)

  走好「三小步」後,探月工程的第四期在2021年底正式實施。它將有升級版的「落」和「回」,而最終目標是在月球南極建造一個月球科研站「基本型」;這或可理解為月球基地的雛型。

  具體來說,當局把原來是工程二期、着陸月背南極地區的「嫦娥四號」,包括其搭載的「月兔二號」任務,納入探月工程四期(月兔二號仍在運作中),之後將在2025至2030年間發射嫦娥六至八號;3個測器的着陸地點也是在月球南極。

找水和可利用資源是探月工程四期重點

   嫦娥六號與「前輩」嫦娥五號一樣,會採集一至兩公斤月壤樣本,並帶返地球。當然,在月球極區採樣返回,難度更大。

  而嫦娥七號則主力勘察月球南極環境氣候、地形地貌,以及其他可供利用的資源,包括科學家最期待的水,這是未來建設月球基地的重點。

  美國科學家2018年已確認月球確存在水,主要分布在南北兩極。只是在月球的環境中,水不是液態的,而是低溫下固結的水冰。

  延伸閱讀:期待!探月工程四期將去月球南極探測水冰

嫦娥四號的月兔二號月球車目前仍在運作,它已被重新納入探月工程四期的範圍內。(網上圖片)

  嫦娥八號任務將會更進一步,它除了進行極區科學探測,更會作月球資源開發利用的技術試驗,包括驗證以3D打印方式在月面「建屋」,以形成月球科研站「基本型」,為接下來的國際月球科研站打基礎。

  按照計劃,國際月球科研站由中國和俄羅斯合作建造,地點就在月球南極地區。該站預計2035年完成並開始運行,機械人駐守將是其發展方向,但資源開發利用、生命保障等技術有突破後,也將實現太空人短期到訪。

  不過國際月球科研是探月工程四期以後的事,至於該「月球基地」為甚麼選月球南極,以及它的配套設施,包括中國探月工程總設計師吳偉仁曾提及的「月球WiFi」,則是後話。

探月工程四期將跳過嫦娥六號?

  這裏還要提到中國探月另一個重頭戲,「大三步」裏的「登」──載人登月。探月工程四期雖沒直接提及這部份,但其勘察和驗證的資料,必會用於為載人登月,而太空人上月球,正是未來建造國際月球科研站的重要支撑。

  根據報道,中國距離實現載人登月並不遙遠,預計時間是在2030年前後,可能就在探月工程四期之後。

  另外,探月工程四期有較特別的一點,以後嫦娥月球探測器,是從一號至五號順序發射,惟探月工程四期首先發射的卻不是嫦娥六號,而是嫦娥七號。

嫦娥五號在2020年底發射升空,是探月工程三期最後一次任務。不過接下來的探月工程四期第一次任務,將先發射嫦娥我七號。(網上圖片)

  這是因為嫦娥六號原本是嫦娥五號的「備份」,其重點是「回」的功能。而探月工程四期的目標是人類相對陌生的月球南極,所以以勘察為主的嫦娥七號被安排先「打頭陣」,掌握情況後再由嫦娥六號採樣返回。

  值得注意的是,最快2025年發射的嫦娥七號,結構比以往巡視月球的探測器更複雜,也有更多黑科技,其中的「飛躍探測器」最是科幻,但這也是後話。

  延伸閱讀:探索月球「神秘小屋」 80米走一個月 玉兔二號為何這麼慢?

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